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从小作坊到130亿独角兽,他用13年做到世界第一,谷歌奔驰都在用他的产品!

时间: 2017-12-09阅读:


David Hall


人工智能机器人联盟 | caia617

记者 | 薛蓉蓉

编辑 | 美仪


这是 人工智能机器人联盟 报道的第 86 篇《封面人物》文章


导语:Velodyne进入激光雷达领域颇有一些机缘巧合的意味。


“在我的整个职业生涯中,我从未给任何人打过工,也没有向任何人汇报过。我现在太老了,已经改变不了了,所以如果有人认为他们会成为我的老板,那是不可能的。但是我有董事会。这是一种全新的体验。我喜欢用一种奇怪的方式来享受它。”


——Velodyne 创始人、CEO David Hall



无人驾驶如潮汹涌,激光雷达地位空前,但几乎所有的激光雷达都姓“Velodyne”。据公开资料,不仅谷歌、百度、Uber、福特、通用、奔驰等知名的无人驾驶技术代表,四维图新、微软Bing、Here、高德、TomTom等高精度地图厂商,以及新加坡政府、台湾的智慧小镇等项目都采用了Velodyne的激光雷达方案。


由于无人驾驶极其依赖激光雷达,在行业内有个说法是,掌握了激光雷达的核心技术就占据了行业的发展要塞。而目前来看,涉及自动驾驶研发投入的主机厂、地图厂商以及自动驾驶运营项目几乎都是Velodyne激光雷达产品的客户。Velodyne的行业地位可以说毋庸赘言。


不过,把时间指针拨回30多年前,Velodyne则只是一家无线电公司,由DavidHall博士在1983创立,生产的产品主要为低频收音机。进入激光雷达领域颇有一些机缘巧合的意味。


David Hall 

 

从小作坊低音炮到顶级激光雷达


1983年, Velodyne Acoustics 在加州摩根山成立,这是一家主要从事低频声和低音炮技术研发的音响公司,创始人 David Hall 出身于科学世家,父亲是一位核电站工程师,祖父是一位著名的物理学家,Hall 在十几岁时就在自己的工作室给自行车装马达了。1970年大学毕业后,Hall 在波士顿开了一家店,为科技公司、工厂制造零部件。


不过,他从来就不是一个闲得下来的工程师:


  • 上学时,他就发明航天信息于滨了一个能计量每小时循环次数、每秒转动距离的转速表,而当时的转速表只能显示 RPM。他把这个专利授权给了数家公司并卖掉;


  • 1979 年,他到波士顿创立了 Velodyne Acoustics,用卖专利挣来的钱以及爷爷的资助做重低音音箱。Velodyne 的第一款音箱 ULD-18,凭借更清澈、纯净的重低音,售价2000到5000美元之间的Velodyne 音响在旧金山卖得火热,顾客中包括很多演艺及体育明星。


  • 接下来,DavidHall 又玩起了搏击机器人。凭“Drillzilla” 在2001 年的《机器人大擂台》节目拿到亚军;


  • 2004 年,改装了一辆有全景摄像头的皮卡参加 DARPA 自动驾驶挑战赛。

  • 2005 年,参加第二届  DARPA 挑战赛。这次皮卡上装的便是 David Hall 发明的、让 Velodyne 声名大噪的 360°旋转式激光雷达。 

  • 2011 年,David Hall 创办了 VelodyneMarine,发明出一套船只自平衡系统。


夺得《机器人大擂台》亚军的 Drillzilla


在 2004 年的第一届 DARPA 挑战赛, David Hall 的全景摄像头方案被证明是次失败的尝试。但就在这次比赛中,他第一次听说了激光雷达。他向外媒 The Verge 透露:


当时我并不知道激光雷达是什么。但福特的Jim McBride 不停对我唠叨,说激光雷达如何如何能解决他的所有问题,让我留上了心——或许等我‘无聊’的时候会研究一下。几个月后,我开始研究激光雷达,了解越多,越被深深得迷住。”


2006 年,DavidHall 再次参赛。虽然因为机械故障仍未能完赛,但 David Hall 安装在皮卡车顶的巨大旋转式激光雷达却在比赛中声名大噪。Velodyne 自此开始向一家激光雷达转型。


2007 年Velodyne 成为了 DARPA 挑战赛的供应商,当年七支完成挑战的队伍中有六支是基于激光雷达技术的,其中获得第一、二名卡耐基梅隆大学和斯坦福大学使用的正是 Velodyne 的激光雷达,之后谷歌挖走了这两支队伍的科研人员开始自己的无人驾驶汽车项目,Volydane 也在无人驾驶领域的建立起了自己的影响力。对于每套激光雷达系统,他收费8万美元。在2008年金融危机期间,这项新业务的及时出现挽救了Velodyne的音箱业务。


Velodyne全部员工为250人,80%是技术人员,虽然Velodyne还有收音机等业务,但大规模的精力还是集中在LiDAR业务上。除了现有生产LiDAR的部分,去年中旬,Velodyne也独立出来了VelodyneLabs部门,专注于LiDAR产品后续的研发。


从2004年DARPA超级挑战赛前夕,David Hall对激光雷达技术一无所知,到几年后从音响行业开始向激光雷达行业转型,开发生产出了市场上最好的激光雷达系统,将公司从金融危机中拯救了出来。Velodyne 的历史不禁让人感慨,做得出好音响的工程师也能研发激光雷达。

 

技术狂精于发明却不擅长宣传销售


在过去的几十年里,Velodyne制造了7种不同的扬声器,其中包括一些这个市场有史以来最昂贵的低音炮音箱:1812年标志性版本售价为25000美元。但是,Velodyne却很难保持一个健康的运营状态了,也无法保证其创始人和首席执行官的利益。


Hall热爱工程学,他并不像是一个商人。他涉猎的学科之广可以与埃隆马斯克相媲美,但他缺乏马斯克所拥有的宣传能力。他更像史蒂夫沃兹尼克而不是乔布斯。“我从未成功地推销过自己的任何一款产品。” Hall坦承。Velodyne从未成功地将自己的品牌运用到新产品中,或者销售能够吸引更广泛消费者群体的更廉价的设备。


在 The Verge 的采访中,他如是表示,并不因为业界对固态雷达的期待而对自家产品趁势大肆宣传一番。他也毫不讳言:“想年产百万台激光雷达,工厂不自动化生产是不可能的。与营销相比,我认为自动化工厂有趣多了。”


“Velodyn 会成为一个提供全方位服务的激光雷达企业,无论客户要的是什么产品——大的、小的、贵的、便宜的,我们都会做。这里面包括固态激光雷达。它会对其它产品线带来怎样的冲击,我不知道。但我仍然偏爱我的旋转设计。 ”


年轻时的David Hall骑着他最喜欢的摩托车


由于占有公司股份 50% 以上,去年拿到百度和福特1.5亿美元的投资后, 今年66岁的Hall身价也突破10亿美元,但他依然保持着典型的工程师性格。


与被闪光灯包围的生活相比,他更愿意躲在实验室里敲敲打打。褪色的蓝色牛津衬衫、卡其裤和慢跑鞋才是他最舒服的装备。当话题转移到自己身上时,他总是简洁的说两句就转移话题。但一旦谈到产品,Hall 的眼神马上闪着光,就像上世纪 70 年代,他为雷声公司和哈佛医学院打造产品时的神情一样。

 

谷歌苹果纷纷成为他的客户,公司估值已达20亿美元


到了2010年,激光雷达的订单开始滚滚而来,早期的客户包括像NavTech这样的测绘公司和像卡特彼勒这样的建筑公司,他们将激光雷达用在自动驾驶汽车上,它可以在人很少的地方部署无人驾驶汽车,比如地下的矿井。到了2012年,让自动驾驶汽车在普通公路上行驶的想法正在得到越来越多的公司的支持,谷歌的无人车使用的就是Velodyne的激光雷达系统。几年后,Uber的无人驾驶汽车也开始使用Velodyne的激光雷达系统。苹果的每辆自动驾驶汽车上安装了6个Velodyne的激光雷达。


Velodyne的三个代表产品


自那以后的几年时间里,Velodyne已经成为自动驾驶汽车激光雷达的黄金标准,几乎所有主要的自动驾驶汽车生产商都开始使用Velodyne的激光雷达。


虽然照相机和雷达可以在未来的系统中发挥作用,但大多数人都认为激光雷达仍将是无人驾驶汽车的关键部分。“没有安装激光雷达的无人驾驶汽车,我是不敢让它上路的。”阿斯顿马丁的CEO Andy Palmer这样说道。这就引发了一个价值数十亿美元的问题:一家公司的领先优势是否能在不断增多的竞争对手面前依然保持领先地位?


对此,David Hall 的回答十分超然:“我们独自领先于所有人,周围除了清新的空气什么都没有,终点线就在前面,天气怡人。但如果转头往后瞧——后面有上百个愤怒的骑手喘着气、喷着气追赶,想要干掉你。”他大笑说:“我觉得我会往前看,风景更好。”


去年,Veldonye卖出了数千台激光雷达,今年 Hall 准备将销量提升到数万台,其中 16 线激光雷达价格为 8000 美元左右,而最贵的 64 线则售价为 8.5 万美元。


目前,拿到百度和福特1.5亿美元的 Velodyne 正在加快扩充产能的脚步,其产品也越来越多出现在世界各地自动驾驶测试车的车顶上;”Velodyne“ 已然成为谈及自动驾驶绕不过去的一个名字;公司估值也已达20亿美元,完全是独角兽级别。

 

推出首款128线激光雷达


从2005年研发64线激光雷达(HDL-64E)开始,Velodyne先后推出了32线小型 LiDAR(HDL-32E)和16线超小型LiDAR(VLP-16),其早前发布的Ultra Puck VLP-32A原型机已经实现32线360°全景扫描。


就在上个月底,美国时间11月29日,Velodyne在又推出了新产品VLS-128。


左为HDL-64,右为VLS-128


VLS-128顾名思义,是Velodyne的128线激光雷达,它被称为是公司开发过的最强大的激光雷达,其探测距离是上一代产品HDL-64的3倍,达到300米,分辨率则是10倍。Velodyne称,该产品是为Level 5级别自动驾驶而开发,其性能在任何情况下都可以与人类相媲美,甚至超过人类。


Velodyne称,VLS-128对自动驾驶有三方面的提升:


  • VLS-128的高分辨率数据可以直接用于物体检测,无需额外的传感器融合,这可以提高车辆计算的安全性和冗余度,降低了总体计算复杂度。


  • 由于检测距离远,分辨率高,VLS-128可以适应高速及低速场景,可以应对全自动驾驶会面临的所有的Corner Case。


  • 基于可大规模量产的半导体技术,VLS-128能在Velodyne的Megafactory中使用专有的激光对准和制造系统来自动组装,解决产能不足的问题。


这三方面除了涉及到新产品的性能、应用场景,还涉及到产能与成本。


价格一直是激光雷达应用的一大障碍。Velodyne没有透露新型VLS-128激光雷达的价格,但其最低价格的VLS-16售价是8000美元,64线则是7.5万美元。可以想像,128线产品也肯定是天价,暂时应该不适用于量产的车型。


不过Velodyne的CTO Anand Gopalan称,公司已经设计了自己的ASIC芯片,可减少激光雷达生产所需要的组件,以往32线激光雷达可能要数千组件,但128产品已经只需要数百个。据称,新产品将在公司位于硅谷圣何塞的工厂进行大规模生产,而这一工厂的整体年产能会在2018年达到上百万台。


Velodyne已经向一些客户展示了VLS-128产品,并将在2017年底前发货。



-END-

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行业泰斗

图灵 | 明斯基 | 霍金 | 杰弗里·辛顿 | 西蒙•派珀特


两院院士

姚期智 | 邓中翰 | 张忠谋 | 谭建荣 | 闵万里


领军人物

杰米斯•哈萨比斯 | 周鸿祎


AI女将

李飞飞 | CarolReiley | 张璐


技术大牛

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创业先锋

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